Todo Sobre la Merluza

Otro pez del grupo de los gadiformes que por la excelencia de su carne es objeto de una activa pesca, es la merluza, que pertenece a la familia Merluccidae, muy próxima a la de los gádidos, a la que pertenece el bacalao. Se conoce en algunos países con los nombres comunes de "pescada", "llus", "pescadilla", "pijota y pijotilla", entre otros. Distribuidas en las aguas marinas templadas y frías del mundo, existen unas 12 especies del género Merluccius; de ellas, por lo menos dos se mueven en aguas mexicanas del Pacífico: Merluccius productus, y Merluccius angustimanus.

Estos peces se distinguen fácilmente por sus características externas: su cuerpo es alargado, de color gris plateado en los flancos y más oscuro en el dorso, con la primera aleta dorsal muy corta, mientras que la segunda se extiende a lo largo de casi todo el resto del cuerpo; su aleta anal también es muy larga, opuesta y casi igual a la segunda dorsal; las aletas pelvianas, extraordinariamente avanzadas en el perfil ventral del cuerpo, están ya debajo de la cabeza, en posición completamente yugular.

Tienen dientes pequeños y afilados; los de la mandíbula superior son fijos, mientras que los de la inferior pueden inclinarse hacia atrás, de forma que facilitan la entrada de las presas en la boca y se oponen a su salida clavándose en ellas; no presentan barbillas en el mentón.

Las merluzas viven en los fondos fango-arenosos de la planicie continental; los ejemplares más jóvenes se encuentran en las áreas menos hondas y los adultos en las más profundas, cerca de la región del talud continental.

Cuando llega la primavera, se presenta una concentración de machos y hembras en las zonas poco profundas, donde realizan la fecundación; en ese momento, el abdomen está completamente dilatado por los órganos sexuales que llegan a comprimir el tubo digestivo el cual, como en la mayoría de los peces migrantes, en la época de la reproducción está completamente vacío.

En las merluzas, los sexos están separados, aunque en raras ocasiones se dan casos de hermafroditismo, siendo entonces su reproducción menor que en las normales. Ponen un número extraordinario de óvulos, más o menos 7 millones por hembra. Estos huevecillos son pelágicos y flotan merced a una pequeña gota de grasa que llevan en su interior. La fecundación es externa, tardan 70 horas en germinar y nacen de ellos unas larvas transparentes, de forma rechoncha que viven los primeros días de las reservas de su bolsita abdominal; poseen una cabeza destacada con la boca grande y el cuerpo transparente, ya que no cuenta con pigmento.

Inmediatamente empiezan a alargarse y a colorearse, viviendo en forma pelágica hasta alcanzar unos centímetros de longitud, momento en que abandonan este tipo de vida para acercarse al fondo, a los lugares en que habitan los adultos. En el curso del día se localizan cerca del fondo, mientras que en la noche las merluzas se dispersan y suben a la superficie; se dedican a comer abundantemente y a crecer, buscando mayor profundidad cuando aumenta su talla.

Las hembras alcanzan la madurez a los dos años y los machos a los tres, esa primera fase de las merluzas se caracteriza por un crecimiento muy rápido, en el que alcanzan hasta 25 centímetros de longitud. Continúan un periodo que llega hasta los 7 años, en el que el crecimiento se acentúa en parte, para hacerse casi nulo de esa edad en adelante. Una vez realizada la puesta, es decir, acabada la migración reproductora, las merluzas inician la dispersión en busca de alimento con el fin de acumular las reservas necesarias para su crecimiento y la próxima reproducción.

Las merluzas tienden a formar cardúmenes muy numerosos, lo que ha propiciado el desarrollo de importantes pesquerías en diversos lugares del mundo. Destacan, entre ellas, las que realizan los barcos españoles, franceses, portugueses, norteamericanos, japoneses, chilenos y argentinos, aparte de los soviéticos.

Estos peces se distribuyen en diferentes mares del planeta; por ejemplo, en los que bañan las costas de Europa y el norte de África se encuentra Merluccius merluccius; en el sur de África viven Merluccius senegalensis, Merluccius polo y Merluccius capensis; en América del Sur, en la costa del Océano Pacífico, se localiza Merluccius gayi, y en la del Atlántico, Merluccius hubbsi; en el extremo sur del planeta se halla Merluccius polylepis o Merluccius australis y en las costa de Norteamérica, en el Atlántico se distribuye Merluccius bilibiaris y, en el Pacífico norte, Merluccius productus. 

 

 

Figura 38. Merluza.

Los investigadores norteamericanos calculan una población de 610 000 toneladas frente a sus costas, mientras que los soviéticos duplican esa cifra, calculando 1 200 000 toneladas; según ambas estimaciones, podrían capturarse desde 174 000 hasta 349 000 toneladas anuales de Merluccius productus, sin afectar la existencia de la especie. En las prospecciones estadounidenses han destacado cardúmenes de hasta 22 kilómetros de largo por 4 de ancho y 20 metros de profundidad, lo que da una idea de las grandes poblaciones merluceras en el Pacífico oriental que nadan frente a las costas mexicanas.

En México se empezaron a determinar las zonas de mayor abundancia de estos peces, como la localizada en el norte de la región occidental de Baja California, entre la isla Ángel de la Guarda y las islas Encantadas cuyas capturas variaron entre 200 y 630 kilos de lance, lográndose volúmenes de hasta dos toneladas durante toda la operación. La mayoría de los ejemplares tenían una longitud de 40 a 70 centímetros y pesaban alrededor de 6 kilos, aunque algunos alcanzaron el metro de longitud y pesaron 10 kilos; de esta captura pudieron obtenerse filetes de 2 kilos y de magnifico sabor.

Según las investigaciones de los científicos norteamericanos, las mayores concentraciones de merluza se presentan en la costa occidental californiana y no en el Golfo. La especie predominante Merluccius productus se distribuye desde la Columbia Británica, Canadá, hasta Baja California y las concentraciones de interés comercial se presentan entre los 50 y los 540 metros de profundidad.

Durante cierta parte del año, los adultos se encuentran en la zona norte de esa área de distribución; a fines del otoño inician la migración hacia la parte central de California y Baja California, en donde se congregan para la reproducción.

La merluza es una de las especies de mayor interés en la economía pesquera de algunos países. Se pesca empleando embarcaciones de crecido tonelaje que realizan largos viajes, para calar en el fondo extensas redes de arrastre, cada vez a mayor profundidad y más lejos de la costa, ya que la pesca intensiva las va agotando, principalmente al arrastrar las redes en los fondos donde estos organismos normalmente verifican la reproducción. En las aguas poco profundas se pueden utilizar redes fijas y palangres.

Las características de la merluza son favorables, ya que se trata de una especie cuyos ejemplares alcanzan tamaños y pesos aceptables, además de la finura y buen sabor de su carne, que tiene demanda ya sea congelada o seca. La única dificultad a la vista, es la gran suavidad de la carne, sin duda ventajosa para su comercialización pero que implica cuidados mayores que otras especies, haciendo indispensable el empleo de barcos arrastreros con equipo de congelación a bordo para conservar su calidad y poder descargar en los puertos seguido de un rápido transporte a los mercados en donde se logran grandes ventas.

Sin embargo, la pesca excesiva en los fondos hace que las poblaciones disminuyan y que los pescadores se tengan que desplazar a grandes distancias para capturar este recurso, por lo que se tiene que cuidar que la pesca se realice con moderación.

En algunos países, como Chile, la abundancia de merluza supera la venta para el consumo en fresco y por eso se esta valorando la posibilidad de aprovechar, en lo futuro, la merluza para elaborar harina de pescado destinada al consumo humano.

El bacalao y la merluza representan dos de las pesquerías con mayor futuro en los países que están desarrollando su industria pesquera actual, sobre todo al aumentar sus fondos con el régimen legal de las 200 millas de la zona exclusiva de pesca, por lo que se espera que aprovechen esta oportunidad y sepan conservar estos importantes recursos.

 

 

 

La merluza europea común es esbelta, puede alcanzar 1,8 metros de largo, pero es muy raro que sobrepase los 100 centímetros. Las capturas europeas superan las 130.000 toneladas anuales, de las que más de la mitad corresponden a España. Una gran parte de las capturas corresponden a ejemplares jóvenes (pescadilla y carioca).


Otra especie de gran importancia económica es la que se captura intensamente desde el norte de Perú hasta el sur de Chile.

La merluza chilena tiene el cuerpo alargado, fusiforme, la cabeza aplastada y las orbitas grandes. El color de su cuerpo es gris plateado, más oscuro en el dorso, y con tonos plateados y blancos en el vientre. Posee dos aletas dorsales y la aleta pectoral larga, se extiende más allá del inicio de la aleta anal.

Habita en las proximidades de la plataforma continental en profundidades de 70 a 250 metros, durante el día muy próxima al fondo y sube a media agua por la noche. Entre noviembre y enero realiza migraciones hacia el sur bordeando la costa. La mayor disponibilidad del recurso se presenta en los períodos de enero y abril, y entre agosto y noviembre.


Argentina también obtiene grandes capturas de esta especie, capturada fundamentalmente por la flota de altura. Habita desde las proximidades de Cabo Frío, en Brasil (22° S) hasta el Sur de la Argentina (55° S), en profundidades comprendidas entre los 50 y 500 m., con una profundidad media mas frecuente de 200 m..
Tolera un rango de temperatura de entre 3° y 18° C.

Efectúa dos tipo de migraciones, uno en sentido vertical, de ritmo diario, y la otra en sentido horizontal, de ritmo estacional. Por la primera asciende durante la noche a las capas superiores del mar para alimentarse; por la segunda se desplaza en Primavera hacia menores profundidades intermedias (70-100 m.) allí se dispersa para alimentarse en Verano y principios de Otoño y luego se concentra nuevamente en aguas profundas (150-400 m.).

El cuerpo es alargado y fusiforme, cubierto de escamas cicloides. Cabeza grande y robusta. Boca terminal, provista de dientes fuertes y puntiagudos. 
Dos aletas dorsales, la primera algo por detrás de la cabeza, la segunda claramente separada de la primera. Las aletas pectorales nacen por delante de la primera dorsal, y las ventrales por delante de éstas. Anal de forma semejante a la segunda dorsal. Caudal truncada. De color gris claro en la cabeza y dorso, blanco tiza en la zona ventral, iridiscencia con reflejos dorados en todo el cuerpo. Aletas dorsales, pectorales, caudal y tercio posterior de la anal gris oscuro, dos tercios anteriores de la anal y ventrales transparentes.

La talla máxima observada para hembras es de 95 cm. y de 60 cm. para machos. Los adultos mas frecuentes en las capturas miden entre los 35 y 70 cm. de longitud total, pero el 80% está constituido por tallas que oscilan entre 25 y 40 cm., con 2 a 4 años de edad. Los valores medios de talla aumentan con la latitud y también con la profundidad.

La Merluza es un reproductor parcial que presenta puestas casi todo el año, con dos períodos mas intensivos, el Invernal (Mayo-Julio) en la zona Norte de la distribución (35°-38° S) y el Estival (Octubre-Marzo) en la zona costera patagónica norte. La fecundidad parcial para hembras de entre 38 y 58 cm. de longitud total oscila entre 267.400 a 432.200 por puesta.

La talla de primera maduración sexual se encuentra en 36 cm. para las hembras y en 33 cm. para los machos, correspondiendo esas tallas a una edad de entre 3 y 4 años para ambos sexos.


En Sudáfrica y en la zona meridional de África, se captura una especie que se conoce como merluza sudafricana o merluza del Cabo. Los Estados Unidos y Europa son los mercados principales de esta especie.

Técnicamente, la merluza del Cabo se refiere a dos especies de merluza: Merluccius Capensis y Merluccius Paradoxus. Sus características son prácticamente idénticas, y ninguna distinción es hecha en el mercado entre ellas.

La merluza del cabo se captura sólo sobre el lado Atlántico de Sudáfrica, no sobre el lado del Océano Indico.


En las costas del Senegal se captura esta especie conocida como merluza del Senegal.


En algunas costas del Atlántico americano, capturan una especie que se conoce como merluza plateada, merluza americana o merluza de Boston.


La merluza austral es una especie de merluza que habita en aguas de Nueva Zelanda y en el cono sur americano. En el lado chileno se encuentra al Sur de los 40° S, en profundidades de 62 a 800 metros. En Argentina aparece en el talud continental entre 38° y 55° S, entre 50 y 400 m. estrechamente relacionada con las aguas de la corriente de las Malvinas. No hay mayores evidencias de desplazamientos, pero mientras que en el Otoño e Invierno aparece en el nivel de 201-400 m. solamente, en el Verano está presente en las mismas latitudes a menor profundidad.

El cuerpo es alargado. La parte dorsal se inicia con un aplanamiento en la cabeza, hasta la altura de la mitad de las órbitas, aproximadamente, luego se eleva para hacerse ligeramente convexo en toda su extensión. Cabeza robusta, el ojo cabe tres veces en el hocico y éste dos veces y media en la cabeza. Boca grande, se extiende casi hasta el extremo posterior de las órbitas, con ligero prognatismo inferior. Dientes en mandíbulas biseriados, mas fuertes los de la mandíbula superior que las del inferior. Aletas de forma y posición relativas muy semejantes a las de la merluza común. Dorso gris oscuro con reflejos azul violáceo, vientre blanco plateado. Aletas gris oscuro, las ventrales y el primer tercio de la anal algo mas claras.

La talla máxima observada corresponden a las hembras (118 cm.). Los machos alcanzan los 105 cm. de longitud. Se reproducen entre finales del invierno y el comienzo de la primavera. Es una especie relativamente longeva, se ha determinado hasta 24 años de edad en hembras y de 20 años en machos.


Merluza del Pacífico

En las costas del Pacífico norte, desde el Mar de Bering a Bahía Magdalena en el sur de Baja California, México y el Golfo de California, se pesca esta especie conocida como merluza del Pacífico.

Su cuerpo es alargado, la aleta caudal casi cuadrada, las aletas dorsal y anal muescada, cuerpo generalmente liso y plateado, mandíbula inferior proyectante, color gris uniformemente a café oscuro, pueden llegan a medir hasta 91 centímetros.

Se encuentran sobre la plataforma continental a una profundidad moderada entre 45 y 500 metros. Los adultos forman cardúmenes excepto en temporada de desove, su crecimiento es relativamente rápido, especialmente durante los primeros años y viven más de 15 años, comienzan a madurar a los 3 o 4 años de edad  y cerca de los 33-42 centímetros de longitud. Las hembras pueden llegar a poner dependiendo de su tamaño de 50.000 a 80.000 huevos. Se alimentan de una gran variedad de peces e invertebrados.
 

 

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